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ELMORE JAMES: electrificar el blues.

Robert Johnson, contra la pared, ya lo había hecho antes. Así que Elmo James sólo tuvo que enchufar la guitarra y poner las cuerdas de punta.

Bueno, no sólo:

Elmore JamesPorque hay que tener valor para arrancarle las raíces al Delta (había nacido como Elmore Brooks en Richland, Mississippi), llevarlas contigo al circuito blues de Chicago y diseminar los pilares de la tierra entre las nuevas y emergentes bandas de blues en garitos con música amplificada. Toda esa sabiduría que compartían los pioneros, el tono agreste y desgastado, hicieron que las capas de piano, vientos y batería añadidas por los músicos que seguían la estela de sus maestros, sonaran a rebelión y brutalidad, obligando a la gente a bailar, beber y magrearse; bailar, beber y magrearse; bailar, beber y magrearse…

Las pequeñas manías de los niños prodigio del sur, tales como conseguir “cosas” a cambio de buenos blueses, alimentaron el espíritu del joven Elmo que, parapetado tras diversos “alias” tales como Cleanhead o Joe Williams James, creció a más velocidad que los años que cumplía, con una guitarra “de palo” entre las manos. A mediados de los años 30, y ataviado ya con una slide guitar, se uniría a la banda del armonicista Sonny Boy Williamson II con la que recorrería las tierras de Mississippi y Arkansas, llegando incluso a conocer en Belzoni, Mississippi, a su ídolo Robert Johnson, precursor del ritmo shuffle (blues de 12 compases) del cual Elmo se empaparía hasta electrificarlo y hacerlo una de sus señas de identidad.

Elmore James y Sonny Boy Williamson II

Elmore James y Sonny Boy Williamson II

Musicazos amateurs y Buscavidas profesionales, los primeros bluesmen tuvieron que compaginar la transmisión del riquísimo legado musical de la tradición afroamericana con trabajos que les permitieran financiar, al menos, el gasto de sus vicios. Elmore James, como tantos otros, no dejaría nunca de trabajar en plantaciones (y donde fuera) para poder dar esquinazo a la precariedad y así continuar con la tradición y el placer de bluesear en los locales.

Se alistó en el ejército (entre 1943 y 1945) y combatió en la 2ª Guerra Mundial; empezó a familiarizarse con sus continuas dolencias cardiacas, en parte debido a sus excesos con el alcohol y la mala vida; trabajó en una tienda de componentes electrónicos con su hermanastro Robert, a la vuelta de la guerra; Y, seguramente, se empaparía en litros de desesperación embotellados y con etiqueta, hasta que su primo Homesick James, 8 años mayor que él, se cruzó en su camino y le devolvió al circuito blues de una forma, más o menos, estable.

Es en este instante cuando Elmore se plantea emigrar a Chicago para poder dedicarse exclusivamente a tocar y, llegado el caso, a tener su propia banda.

En 1949 conoce, gracias a su mentor Sonny Boy Williamson II, a Arthur “Big Boy” Crudup, prestigioso bluesman que acercaría los sonidos de la música blues al recién nacido rock’n’roll que comenzaba a arrasar entre los jóvenes. Este encuentro es fundamental para su carrera puesto que Elmo, tras escuchar y alucinar con la adaptación que hace “Big Boy” del “I believe I’ll dust my broom“, un viejo tema de su admirado Robert Johnson, decide incorporarla a su repertorio y posteriromente grabarla. El tema se registraría en 1951 para el sello Trumpet con el título original jibarizado: “Dust my broom“. Un single de éxito inesperado que puso en la picota al bluesman, siendo tentado por los hermanos Bihari, de Meteor Records, para que abandonara Trumpet y se fuera con ellos. Así pues, Elmo cambiaría de sello en un año, formando su propia banda, The Broomdusters (con, entre otros, J.T. Brown al saxo tenor, Johnny Jones al piano, Odie Payne a la batería y, por supuesto, Homesick James a la guitarra), que le acompañaría practicamente hasta 1960.

El disc jockey Big Bill Hill, Homesick James, J.T. Brown y Elmore James

El disc jockey Big Bill Hill, Homesick James, J.T. Brown y Elmore James

Sin embargo, como buen músico de blues, Elmore James sufriría el mítico y accidentado viaje de ida y vuelta entre el éxito y el fracaso y viceversa, viéndose en la necesidad de regresar a su Mississippi natal a finales de los 50, cuando la música blues empezaba su lento declive en favor del rock’n’roll y el pop para “blanquitos”.

Haría un segundo intento en 1962, tentado por algunas ofertas, de volver a Chicago, pero tuvo que regresar ante las pocas perspectivas, otra vez a Jackson, Mississippi,

Al final, el promotor y disc-jockey, Big Bill Hill, consiguió convencerle para realizar unas sesiones que parecían destinadas a su resurrección, pero un fulminante infarto, estando en casa de su primo Homesick, acabaría con sus sueños y sus ariscos sonidos de guitarra un 24 de mayo de 1963.

Desgraciadamente, lo peor que le pudo pasar a Elmo fue morir demasiado prontoJimi Hendrix con sus influencias como para estar en ese momento (finales de los 60, principios de los 70) en el que el blues empezaba a ser reivindicado por los músicos cuya música había sido la causante de que el blues precisamente cayera en el olvido.

Keith Richards, Brian Jones, Jimi Hendrix, Eric Clapton, Los Allman Brothers… rescataron de las catacumbas los acordes del pantano del gran Elmo. George Harrison en el tema “For you blue“, incluido en el “Let it be” de 1970, hace mención a nuestro hombre (“Elmore James got nothing on this baby”) en pleno éxtasis blues de John Lennon en el solo. Incluso Tom Waits, acompañado del sonido cavernícola de la guitarra de Marc Ribot, más de un gruñido en plan Elmore James le debe al de Richland, Mississippi.

A su muerte, Homesick James, continuaría con el legado bottleneck de su primo y, hoy día, su hijo, Elmore James Jr. sale de gira con unos itinerantes y reencarnados Broomdusters.

Baby, I believe I’ll dust my broom

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