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RUFUS THOMAS: La música como evasión y espectáculo.

Rufus Thomas en el Madison Square Gradens en 1988Rufus ladraba, silbaba y gemía en sus canciones. Era un hombre espectáculo de trajes imposibles y vitalidad extrema que anticipó el funky marciano y psicodélico de George Clinton y Bootsy Collins (Funkadelic, ParliamentPrince). Una central eléctrica de Soul-Blues que se forjó en los circuitos de corriente alterna de Memphis: precoz bailarín de claqué, cantante, presentador, actor, humorista… que a mediados y principios de los 40, bebió de las fuentes de la ductilidad enrolándose con los Rabbit’s Foots Minstrels: banda itinerante que tocaba todos los palos de los blues del Delta, entre otras cosas, haciendo de sus actuaciones verdaderos espectáculos musicales e interpretativos en los que también se habían iniciado futuras figuras de la música negra afroamericana tales como Ma Rainey, Bessie Smith Big Joe Williams. 

Es a partir de 1940 cuando Rufus empieza a actuar en solitario puliendo así el Soul-BluesDje Rufus Thomas at the Radio Station proverbial en un funk espontáneo y jovial para bailar con pantalones cortos. Su gran versatilidad y sus amplios conocimientos musicales le llevaron a colaborar en la emisora de radio WDIA de Memphis desde principios de 1950 y hasta 1974. Fundada en 1947 para la difusión de la música country-pop de la época, la WDIA no triunfaría hasta la llegada de un revolucionario y curioso personaje, Nat D. Williams, el primer presentador negro de un programa de radio en Memphis (el Tan Town Jubilee), que empezó a emitir música hecha por y para los negros convirtiéndose progresivamente un éxito arrollador (no sólo entre los negros, por supuesto).

En los 50 Rufus inicia su colaboración con Sam Phillips en el Memphis Recording Studio, el origen de lo que sería posteriormente el sello Sun Records, con el que conseguiría su primer gran éxito en el año 53: “Bear cat” (top 3 en las listas americanas de R&B), una pretendida secuela del clásico compuesto por Leiber y Stoller para Big Mama ThorntonHound dog”. Es aquí donde se inicia oficialmente la fijación de Rufus por los animales y en especial por los perros (Guau!). Luego Elvis llegaría a Sun Records para revolucionar el rock’n’roll (blanco) lo que provocaría que muchos de sus artistas (negros), antes mimados, se vieran relegados a un segundo plano. Tal fue el caso de Rufus que, rápido de reflejos, montaría una nueva banda con su hija Carla (Thomas), de 18 años, con la que cantaría el archiconocido dúo “’Cause I love you” para Satellite Records (posteriormente sello Stax).

El grueso del cancionero del Señor Thomas se organiza en Stax (hasta el año 75) y en torno al particular arca de Noé rufusiano: “The dog”, “Walking the dog”, “Can your monkey do the dog”, “Somebody stole my dog”, “Do the funky Chicken”, “Do the funky Penguin”.

Rufus nunca fue un tipo que coleccionara grandes éxitos, con la excepción del top 1 conseguido con “(Do the) push and pull” en 1970 (mayores, si cabe, tuvo su hija Carla). Fue un conocedor del arte de hacer canciones y del oficio de representarlas en directo (o al revés); amoldando el genuino blues del Mississippi, con el que creció, a su peculiar hedonismo y sentido del espectáculo; amoldándose a las nuevas tendencias, sobre todo cuando el brillo de la época dorada de los grandes sellos empezaba a desmoronarse. Seguramente, en sus inicios, practicaba delante del espejo intentando parecerse a sus ídolos Louis Armstrong, Arnold “Gatemouth” Moore o Fats Waller. Años después ese espejo devolvería la estela de su arrebatadora figura a unos jovencísimos Rolling Stones, The Who, Small Faces, The Troggs, Kingfish… que, a su vez, también practicaban delante del espejo.

Es más, el cineasta Jim Jarmusch, a finales de los 80, le regaló un pequeño papel en su particular homenaje al Memphis Sound en la película “Mistery Train”.

¡Justicia funky-poética!

(Ver Canción para un día en el que la nubre gris se posa encima y nosostros sin sombrero)

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